Colorado’s Most Precious Gold

Whereas Colorado might not paint much in autumnal reds and clarets, it is a masterful artist when it comes to applying golden brush strokes. Several trees belonging to the willow family grow exceedingly well in our Rocky Mountain state. Plains and Narrow-Leaf Cottonwoods thrive at slightly lower elevations and are no less gorgeous or colorful than their cousins of higher realms—aspen trees—but the latter tend to get most of the glory. And glorious they are, regardless of whether a gauzy green graces their limbs in springtime, or a palette of warmer hues during the fall, as if they were reflecting the different shades of sunshine: much yellow, some orange, little red.

Annually this autumnal pageant is celebrated by Coloradans and out-of-state visitors alike, as though it were nature’s premiere, as well as only performance. Forecasters, based on daylight hours, temperature, and moisture, try to predict the climax of the color change, tourists book hotels weeks, if not months, in advance, aspen lovers make pilgrimages to our montane and subalpine zones to coincide with the most golden glow and brilliant blaze, which usually happens between late September and the middle of October. I am not ashamed to admit that I am one of them, and I am happy to share some of the splendor my eyes have seen.

While you view these photos, visualize the leaves dancing in the wind. The tree’s full name is Quaking Aspen (Populus tremuloides). The tremors or trembling are a result of flattened petioles that attach at right angles to the leaves, which makes them quake and quiver in the slightest breeze. What wonderful performers are these aspens—concurrently with graceful pirouettes, their foliage creates music equally as pleasing to the ears. It should come as no surprise that I consider aspen trees Colorado’s most precious gold.

Auch wenn Colorado im Herbst nicht viel in Rot und Weinrot malt, ist es ein meisterhafter Künstler, was das Anbringen von goldenen Pinselstrichen angeht. Viele der Familie der Weiden zugehörigen Bäume gedeihen in unserem Rocky Mountain Staat, und auch wenn die in niederen Lagen wachsenden Pappeln nicht weniger spektakulär sind als Espenbäume, ihre Cousinen der höheren Lagen, bekommen letztere mehr Aufmerksamkeit. Und die verdienen sie, egal ob im Frühling, wenn ein zartes Grün ihre Äste überzieht, oder im Herbst, wenn wärmere Farbtöne überwiegen—fast so, als reflektierten sie die verschiedenen Schattierungen der Sonne: Viel Gelb, etwas Orange, wenig Rot.

Alljährlich feiern Bewohner und Besucher Colorados dieses herbstliche Bühnenspiel, als hätte die Natur eine Premiere und zugleich ihre einzige Vorführung. Beobachter versuchen aufgrund von Tageslänge, Temperatur und Feuchtigkeit den Höhepunkt der Verfärbung vorherzusagen, Touristen buchen Hotels Wochen wenn nicht Monate im Voraus, Espenliebhaber machen Wallfarten in montane und subalpine Zonen, um das güldenste Glühen und hellste Leuchten abzupassen. Ich schäme mich nicht einzugestehen, daß auch ich zu ihnen gehöre, und es macht mich froh, etwas von der Pracht, die ich gesehen haben, zu teilen.

Stell Dir beim Anschauen dieser Photos vor, wie die Blätter im Wind tanzen. Der komplette Name des Baumes ist Amerikanische Zitterpappel (Populus tremuloides). Der Tremor ist Resultat der flachen Blattstiele, die im rechten Winkel an den Blättern ansetzen, wodurch sie in der geringsten Brise zittern und zappeln. Welch großartigen Darsteller diese Espen sind—in den Momenten, in denen ihr Blattwerk grazile Pirouetten dreht, macht es zusätzlich wohlklingende Musik. Es dürfte keine Überraschung sein, daß Espen in meinen Augen Colorados wertvollstes Gold repräsentieren.

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Zum Vergrößern, das Bild bitte anklicken. 

Postscriptum:

A succession of storms has since shrunken, separated, and scattered all but the most stubborn foliage, revealing a singular, skeletal kind of arboreal splendor. Incidentally, it has snowed 10+ inches in the course of last week!

Eine Reihe von Herbststürmen hat inzwischen alle bis auf die störrischsten Blätter erfroren, abgerissen und verstreut, und dabei eine bemerkenswerte skelettartige Baumkunst freigelegt. Und nebenbei bemerkt hat es in der letzten Woche mindestens 25 Zentimeter geschneit!

72 thoughts on “Colorado’s Most Precious Gold

    • Dankeschön, liebe Brigitte. Es ist oft nur ein kurzes Aufglühen der Bäume, bevor die ersten Herbststürme die ganze Pracht verwehen.
      Ich wünsche Dir, daß sich Dein Wunsch nach Schnee erfüllt!
      Liebe Grüße,
      Tanja

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    • Nature’s last hurrah absolutely. But, fortunately for us, there is very little winter grimness. With over 300 days of sunshine, vast azure skies, colored and textured tree and shrub branches, as well as occasional white blankets that drape the landscape, the upcoming season is not unwelcome.

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    • Actually, it isn’t, Vicki. We had about 6 inches one day, then 3 another, and one more today. It’s early for us, too, and the cold is also unusual (about 6 degrees F this AM!). It’s supposed to warm up again in a few days, and the snow will melt as well.

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  1. Hallo Tanja,
    ich komme aus dem Schwaermen und dem Bewundern nicht raus, wenn ich all diese Baeume mit ihren goldenden Blaettern sehen! Was fuer eine Pracht und was fuer ein Naturschauspiel!
    Vielleicht will sich die Natur ja damit im Voraus fuer den verfruehten Schnee und die doch schon etwas kaelteren Temperaturen entschuldigen! 😉
    Viele Gruesse aus dem mittlerweile auch fast blaetterlosen Quebec!
    Christa

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    • I agree with you wholeheartedly. Nature presents all her beautiful performances for free, we only have to keep our eyes and ears open!
      Sorry for the late response, somehow your comment fell through the cracks.
      Thank you,
      Tanja

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  2. WOW!! That is one thing that Houston lacks: autumn color. That second photo has such depth and contrast. They all make me long for Colorado scenery again; alas, CO’s not looking to be in our spring forecast for 2020. I’ll have to enjoy it vicariously and digitally instead!

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  3. I met aspens in Utah, and cottonwoods in Kansas, and both can produce extraordinary fall color, as your photos prove. I especially like the photo that shows the color tucked into the folds of the mountains. I’m wondering if they might be growing alongside streams. In Kansas, from any high vantage point, you can spot the rivers easily by the trees along them; in fall, the cottonwoods look like golden rivers themselves.

    I smiled at your reference to the tourists. One of our best places for seeing color, Lost Maples, can be impossible to get into in the fall: especially on the weekends. And when I tried going to Arkansas at the height of their fall color, I had waited too long. People had booked the hotels and such months in advance — I learned my lesson!

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    • I am glad you are familiar with this family of trees. I also like the scene with the aspens tucked in the mountainside. I know that they prefer water, and often thrive along creeks, but one also finds them in less well-watered areas–unlike cottonwoods, which definitely like to have wet feet.

      As far as the touristy aspect of autumn, we avoid weekends, and try to find routes less traveled, but that doesn’t always work out. Finding overnight accommodations during certain week is a challenge at some Colorado destinations, too.

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    • Grün sehen wir schon lange nicht mehr, wenigstens was die Laubbäume angeht, aber wenigstens werden uns die Nadelbäume erhalten bleiben.
      Ständiger Sprühregen hört sich nicht so angenehm an, aber da in großen Teilen des amerikanischen Westens schon lange Dürre herrscht, wäre das hier nicht unwillkommen (in Kalifornien bestimmt auch nicht!).
      Ich wünsche Dir eine schöne Woche,
      Tanja

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    • Hallo, liebe Andrea,
      schön von Dir zu hören. Es kann schon ab und zu mal im Oktober schneien, aber die Menge und die anhaltende Kälte sind schon etwas ungewöhnlich. In den nächsten Tagen soll es aber wärmer werden, dann werden die meisten Reste wahrscheinlich schmelzen.
      Ich wünsche Dir eine gute Woche,
      Tanja

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  4. Wunderschön, liebe Tanja! Als ich in Norwegen aufwuchs fing oft der Winter mit Schnee in Oktober an. Ich vermisse den Schnee, hier in North Norfolk ist es mild und die Schneeflocken zeigen sich nur ganz selten. Schade!

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    • Herzlichen Dank! Ich glaube die Winter in Norwegen sind rauher als in Colorado, wenigstens was das Vorgebirge hier angeht. Der letzte Kälteeinbruch war ungewöhnlich, weil er so lange gedauert hat. Oft schmilzt der Schnee hier innerhalb einiger Tage. Vielleicht schneit es ja diesen Winter in Norfolk mal etwas öfter für Euch!❄❄❄

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  5. Ein atemberaubendes gelbes Leuchten ist das! Und ich weiß genau was du meinst mit den zitternden Blättern, denn eine Zitterpappel steht hier hinter dem Haus. Ich mag ihr leises Flüstern sehr, wenn die Blätter im Wind rascheln 🙂

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