My Friend, The Tree, Is Dead

I happened upon a giant. It was dead.

The old cottonwood spread across the trail, its rotten trunk severed from its roots by a strong storm. Its branches reached out to the side, as if embracing the earth upon which it lay. The tree probably died years ago, but up until recently had been able to remain upright and show off its impressive size. The thick bark had peeled off little by little, revealing circuitous channels fashioned by wood-boring insects, which might well have contributed to its demise.

Its colorful leaves once reflected the various seasons—they shone with a bright green in the spring and with a richer emerald in the summer, before turning a brilliant gold in the fall, only to be followed by a dreary brown. The wind used to play melodious tunes on them, in a key that varied with the season, until the foliage fluttered to the forest floor.

Woodpeckers hammered at its wood, fashioning nurseries for their offspring, and fellow avians perched on the tree, loudly proclaiming their presence. Squirrels raced up and down its length, in hot pursuit of one another.

The cottonwood witnessed many a sunrise and sunset, mild and inclement conditions, oppressive heat and frigid cold. It weathered many years, yet its fate was determined by forces beyond its control. Drawing its life from the soil, the water, the sun, providing refuge and shade to other creatures, it fell to its knees when it no longer had the strength to stand.

Beautiful, majestic, life-giving tree. I can only hope to harbor some of your traits during my appointed time.

Ich stieß auf einen Riesen. Er war tot.

Die alte Pappel lag ausgestreckt auf dem Pfad, ihr morscher Stamm durch starke Stürme von den Wurzeln abgetrennt. Die Äste erstreckten sich zur Seite, so als umarmten sie die Erde, auf der sie lagen. Der Baum starb wahrscheinlich schon vor Jahren, aber bis vor kurzem hatte er sich aufrecht halten, und mit seiner Größe imponieren können. Die dicke Rinde hatte sich nach und nach abgelöst, und legte gewundene, von holzbohrenden Insekten geschaffene Rinnen frei, die sehr wahrscheinlich zu seinem Verfall beigetragen hatten.

Bunte Blätter spiegelten einst die verschiedenen Jahreszeiten wider. Sie waren hellgrün im Frühling, dunkelgrün im Sommer, leuchteten gold im Herbst, nur um von einem tristen Braun ersetzt zu werden. Der Wind spielte einst wohlklingende Melodien auf ihnen, in einer Tonart, die je nach Jahreszeit variierte, bis das Laub auf den Waldboden flatterte.

Spechte hämmerten ehemals an dem Holz und schufen Kinderzimmer für ihren Nachwuchs, während weitere Vögel im Baum saßen und lauthals ihre Präsenz verkündeten. Eichhörnchen rannten den Stamm hoch und runter und veranstalteten heiße Verfolgungsjagden.

Die Pappel erlebte Sonnenauf- und Sonnenuntergänge, mildes und raues Wetter, brütende Hitze und Eiseskälte. Sie überlebte lange Jahre, doch war ihr Schicksal von Kräften außerhalb ihrer Kontrolle bestimmt. Sie hatte ihre Lebenskraft von der Erde, dem Wasser und der Sonne geschöpft, und anderen Kreaturen Unterschlupf gewährt. Als sie keine Kraft mehr zum Stehen hatte, ging sie in die Knie.

Wunderbarer, majestätischer, lebensspendender Baum. Ich hoffe, zu meinen Lebenszeiten einige Deiner Eigenschaften verwirklichen zu können.

61 thoughts on “My Friend, The Tree, Is Dead

  1. A beautifully written, poignant post. A reminder of our own mortality, and perhaps also a metaphor speaking to the folly of getting too hung up about our own importance and significance: none of us is so big and so grand that we will not, one day, come crashing to the ground. Politicians on my side of “the pond”, and yours, please note!

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  2. liebe tanja, das hast du ganz wunderbar und lebendig beschrieben.
    danke schön. ja, es scheint unvorstellbar, dass ein so (nach außen)
    vor kraft strotzender baum irgendwann den halt und die kraft
    verliert und, wie du es beschreibst, in die knie geht. das ist zwar
    irgendwie der lauf der dinge, doch auch immer, wie ich finde,
    etwas traurig. der schöne baum. du hast ihm hier ein denkmal
    gesetzt sozusagen. hab einen starken tag. liebe grüße aus berlin

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  3. Love this. I feel the same way when I walk among the giants. We can learn a lot from trees. When the wind blows I often marvel how they become so flexible and dance with the wind instead of fighting with it. When they aren’t getting enough sunlight they don’t continue on their supposed path and blame the surrounding trees. Instead the smart ones find new ways to receive sunshine – they bend and continue to grow 😊

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  4. A person I once was acquainted with knew a good bit about trees, but never had been in a relationship with a particular tree; she felt that having the facts at hand were enough. She never would — or perhaps could — have appreciated your post, or your ability to imagine the life of this wonderful bit of nature. It’s true that we all have our appointed span on this earth, but that doesn’t mean that memorializing the fallen isn’t important — no matter the species.

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  5. This is a wonderful bit of writing and a fine memorial to a once magnificent tree, Tanja. I’ve had a few trees over the years that I would sit with when I could. Some trees have long lives and even longer afterlives, providing various support for other living creatures as they return to the Earth. We should all relate to Nature as you did with your tree. Despite my love of trees I sadly admit…I’ve never hugged one. 🙂

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  6. Bei deinem schönen Text über den Baum dachte ich auch gleich an das Lied “Mein Freund der Baum” gesungen von Alexandra und dank Internet hab ich mir das Lied gleich nochmal angehört. Danke für die schönen Worte über einen gigantischen Baum
    LG Andrea

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    • Das erging wohl einigen Lesern ähnlich, liebe Andrea. Ich muß mir das Lied jetzt auch mal anhören, kann mich nur an die ersten Zeilen erinnern, und daran, daß mich der Text und die Melodie traurig machten.
      Vielen Dank und herzliche Grüße an Dich.
      Tanja

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    • That is very sad and tragic, Steve. One wonders about the unfortunate timing of some events, making your final question even more poignant. Which leads me to the conclusion that we should follow the advice, “Live every day as if it were your last.”

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  7. Wow! Beautiful post…I missed it earlier. I love to consider the lifespan of the beautiful large oaks around here. As a teacher, my most favorite tree book was Cactus Hotel. A story much like your post, and a great book for kids and adults alike.
    Stay well!
    Julie

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